I Viborg har man netop afholdt EXTENDED - Viborg Game & XR Expo; en gaming expo som del af Viborg Animationsfestival, der sidste år havde 15.000 gæster. Foto: Søren Staal Balslev.

Viborg gøder jorden for VR og AR

Rundt omkring i verden afholdes der årligt et væld af handelsmesser alene i forbindelse med elektronik og gaming. Således også i Viborg, hvor EXTENDED - Viborg Game & XR Expo netop er afholdt; en gaming expo som del af Viborg Animationsfestival.

Legendariske Consumer Electronics Show (CES) trak i januar 180.000 gæster til Las Vegas, og hyperpopulære Gamescom kunne for kort tid siden bryste sig af 370.000 besøgende i Köln.

I løbet af de dage, messerne folder sig ud, fremviser producenter, distributører og udviklere nye produkter, teknologier, prototyper og alt muligt andet mellem himmel og jord.

De mødes så enten af glødende slutbrugere og fans, som gerne vil have en forsmag på fremtidige glæder, journalister, som dækker løjerne, eller handelspartnere, som kigger efter nye muligheder.

Men mindre kan altså også gøre det, og således blev der i Viborg d. 28.-29. september afholdt EXTENDED – Viborg Game & XR Expo; en lidt mere beskeden gaming expo som del af Viborg Animationsfestival, der sidste år havde 15.000 gæster.

At den slags løjer finder sted lige netop i Viborg, er ikke noget tilfælde.

At den slags løjer finder sted lige netop i Viborg, er ikke noget tilfælde. Byen har gennem en lang årrække lagt sig voldsomt i selen for at blive en særligt erhvervsvenlig by, som tiltrækker både mennesker og mammon.

I forvejen har Viborg den internationalt anerkendte The Animation Workshop, som er en del af VIA; VR- og AR- udviklingsvirksomheden EON Reality søsætter den 1. oktober sit nye udviklingscenter, og Apple tager i begyndelsen af 2019 et nyt datacenter i brug, hvilket på sigt skal rumme mindst 150 medarbejdere.

Viborg er med andre ord helt med i front, og i det lys giver animationsfestivalen særlig god mening.

Ikke alt guld glimter

Festivalen har to overordnede funktioner: Først og fremmest figenbladet, som er en traditionel fejring af animationsmediet som sådan, hvilket bl.a. gøres gennem udstillinger, filmvisninger, talks og produktfremvisninger, og dernæst en noget mere interessant regional branding af Midtjyllands uddannelses- og erhvervsmiljøer, hvilket skal sikre yderligere vækst til byen og regionen.

Det er nemlig The Animation Workshop, som står bag festivalen, og derfor er VIA University College, som med sine 2.000 studerende fylder meget i Viborgs daglige liv, også knyttet tæt til festivalen og den langsigtede planlægning.

Og så er der altså selve gaming expo’en, som i år havde fokus på XR-teknologier (extended reality).

Med alle de store virksomheds- og uddannelsesbrands svævende i baghovedet er det svært ikke instinktivt at tænke meget stort, når man som besøgende kåd ankommer til gaming og XR-expo’en.

Konsekvensen er både logisk og nedtrykkende, for man kan dårligt andet end at blive slået af forundring over messens egentlige miniputskala.

Diskrepansen mellem byens dygtige kommunalpolitiske bagland, de tilknyttede brands og så den lille del af festivalen kunne dårligt være større, og selvom det selvfølgelig er dybt uretfærdigt at genkalde sig de gigantiske messehaller i Köln, føler man sig uvægerligt hensat til et lille og forkølet hjørne af Jylland. Men Viborg må være beviset på, at ikke alt guld glimter.

Med alle de store virksomheds- og uddannelsesbrands svævende i baghovedet er det svært ikke instinktivt at tænke meget stort, når man som besøgende kåd ankommer til gaming og XR-expo’en.

Helt konkret foregår expo’en i en gammel kasernehal, der til hverdag fungerer som funktionel og klassisk-kedelig dansk sportshal.

I forbindelse med messen er hallen blevet forvandlet til et mørkt og kun sporadisk oplyst storrum dedikeret primært til XR-teknologier og -produkter.

Der er en lind strøm af unge mennesker, gymnasielever, virksomhedsejere, studerende, børn, forældre og nysgerrige sjæle fra nær og fjern.

Foto: Søren Staal Balslev.

Der er små boder, halvstore udstillinger, borde med dårligt trykte pamfletter, som professionelle kommunikationsfolk ville hoste blod over, små og store skærme overalt og et par kæmpestore bannere akkompagneret af besynderligt åbne arealer med VR-headsets, sofaer, computere og smilende mennesker.

Enkelte steder kradser lydene fra storskærmsprojektorers indbyggede og fæle højtalere, og man hører hele tiden skud og musik fra de æstetiknedbrydende enheder.

Viborg har fundet sin niche

Men hvad er overhovedet formålet med denne del af festivalen? Spørger man Fabio Cujino, den travle og venligt nærværende hovedansvarlige for afviklingen af gaming og XR-expo’en, er svaret gødning af jorden.

Det handler om at gøre lokalbefolkningen bevidste om de muligheder, der ligger latent i VR- og AR-teknologien, og hvordan de lokale produktionsmiljøer i Viborg kan profilere sig på området.

Samtidig handler det om at formidle det konkrete udviklingsarbejde, der foregår rundt omkring i byen, en art kollektiv showcase og produktfremvisning, som også gerne skulle tiltrække nye og flere studerende til byen.

Det handler om at gøre lokalbefolkningen bevidste om de muligheder, der ligger latent i VR- og AR-teknologien

Ifølge Cujino udgør lige netop gaming expo’en godt og vel 25 % af den samlede festivals aktiviteter med et estimat på godt og vel 2.000 besøgende i løbet af de to dage, som den åbne del af messen strækker sig over.

Ligesom mange andre af de centrale aktører i dette geskæftige provinspuslespil har Fabio Cujino også to kasketter på (nogle har flere). Udover at være hovedarrangør på selve expo’en er hans virksomhed også repræsenteret med egen bod.

Virksomheden er Level Rewind, og den har, udover Cujino som direktør, tre medarbejdere: en animator, en designer og en programmør.

Ved siden af arbejdet med veletablerede brands som ”Rasmus Klump” og ”Magnus & Myggen” arbejder virksomheden nu mere indgående med ”Doktor”, et tværmedielt spilkoncept, som strækker sig over brætspil, AR og almindelige apps.

Idéen bag det hele blev undfanget, da Fabio Cujinos søn på et tidspunkt skulle indlægges og fik uforståelige brochurer med hjem – det hjalp bare ikke på trygheden, og dét misforhold fik Cujino på sporet af ”Doktor”, som lige netop skal mindske børns ubehag og utryghed ved bl.a. indlæggelser.

Best case scenario for Level Rewind i forbindelse med expo’en er såre simpelt kunder i butikken og eksponering til nøgleinteressenter.

VR-kæmpe skiller sig ud

Det er imidlertid ikke alle de tilstedeværende virksomheder og institutioner, som ved helt præcist, hvorfor de er der. Nogle ønsker eksponering, andre vil have flere kunder, nogle ønsker at få nøgleinteressenter i tale, og så er der dem, som slet ikke kan sige, hvad de ønsker at få ud af at være der.

Der er oplevelsesvirksomhederne, som ikke sælger traditionelle produkter, men derimod lejer maskiner og software ud til institutioner, polterabends og fester; en retro-gaming-virksomhed, som kapitaliserer på menneskeartens latente nostalgi, og så det helt igennem skørt-charmerende udvekslingsprogram NipponNordic, som parrer japanske og skandinaviske ildsjæle.

Ved deres bod finder vi bl.a. den japanske indie-designer Kai Fukushima og den danske konceptkunstner Sascha Altschuler (oprindeligt også uddannet på lige netop The Animation Workshop).

De pitcher koncepter, som efter deres mening fortjener bevågenhed, og prøver at skabe mere opmærksomhed om projekterne, de få udviklede prototyper og så ellers at blinke til pengefolk, som ikke får nervøse trækninger over kunst.

Men særligt to institutioner skiller sig kraftigt ud på messen: EON Reality, som med placeringen af IDC i Viborg vitterligt har været med til at sætte Danmark på VR-kortet, og så Midtbyens Gymnasium, som fremviser et VR-læringsmiljø, de selv, sammen med andre regionale aktører, har arbejdet på i lang tid.

Lige netop Midtbyens Gymnasium har to særligt relevante studieretninger, nemlig Science og Game Design, og det forlyder, at gymnasiet er i gang med at opruste gevaldigt lige nøjagtigt på VR-fronten og ønsker at tiltrække elever fra nær og fjern.

Hvis man begynder at se et mønster tegne sig her, er det ikke helt fjollet, for tager man overbliksbrillerne på, kan man se en informationsteknologisk infrastruktur blive færdigudviklet i en regional ramme.

De helt unge mennesker kurtiseres af uddannelsesstederne med XR-ramasjang, de lidt ældre tiltrækkes med en kombination af underholdning og lærdom, og de trækkes så efterfølgende i retning af fx VIA, som derefter kan levere fagfolk til lokale virksomheder, nationale iværksættere og internationale interessenter, som fx EON Reality.

Vi taler med andre ord om et imponerende økosystem af væksttænkning og uddannelsespolitik.

Som udefrakommende storbyobservatør er det ualmindeligt nemt at blive forledt til at reducere expo’ens beskedne omfang, at hæfte sig ved det faktum, at byens største VR-aktør EON Reality ikke leverede andet end banal underholdning og ikke kunne formidle pointen med deres tilstedeværelse ordentligt og festlighedernes ikke altid helt optimale fysiske rammer.

Vi taler med andre ord om et imponerende økosystem af væksttænkning og uddannelsespolitik.

Men kradser man bare lidt i overfladen, pibler det frem med lokal iværksættergejst og en rent ud sagt beundringsværdig sans for strategisk planlægning. Der sker gode ting i Viborg, og potentialet er antageligvis langt større, end hvad selv de mest lokalpatriotiske interessenter tør håbe på.