I midten ses den amerikanske journalist og startupgrundlægger Jennifer Brandel, der var oplægsholder på Techfestival 2019. Hun interesserer sig for, hvad vores samfund værdsætter ved forretning i dag; noget hun mener, er værdier, der er stærkt formet af kulturen omkring startups. Og det mener hun ikke ubetinget positivt.

Zebraer fikser, hvad unicorns ødelægger

Rammen var den gamle sang om mennesket og maskinen, men Techfestival 2019´s indhold var en ny sang om maskinen med mennesket. Det kostede dog et enkelt fantasidyrs liv under processen mod fremtiden: Glem unicorns – nu handler det om Zebraer – ind med de rigtige dyr!

KØBENHAVN/TECHFESTIVAL – Den netop overståede Techfestival 2019 var en vellykket magnet af spændende input fra talrige internationale smuthjørner i tech-verdenens heftige foranderlige univers.

Mytologiske tech-guder fra den anden side af Atlanten var steget ned fra Olympen og viste, at København og det danske tech- og startupmiljø og hele økosystemet omkring det har en global kraftfuld puls.

Tech-hipsteroase

Det var ikke MBA’ernes indtogsmarch, der dominerede publikum, men nærmere tech-hipstere og Politiken Plus-segmentet, der anede en oase for at snuse til fascinationskraften ved den ny teknologi.

Den tre dage lange festival byggede på et fundament, der i disse år flugter med marketingverdenens purpose-tankegang mixet med invest-sektorens stigende opmærksomhed på impact-investeringer og den opadgående opmærksomhed og forventning om samfundsansvar til investorer og startups. Det lagde rammen og klangbunden for den gamle sang om mennesket og maskinen fra torsdag til lørdag i sidste uge.

Disruption af unicorn-modellen

Techfestivals overordnede mantra var: ”Hvor mennesket møder teknologien.” På den måde var den amerikanske journalist og startupgrundlægger Jennifer Brandel et naturligt og interessant indslag som PR-advokat for ideen om, at “Zebras fix what unicorns destroy.”

Jennifer Brandel interesserer sig for, hvad vores samfund værdsætter ved forretning i dag; noget hun mener, er værdier, der er stærkt formet af kulturen omkring startups. Og det mener hun ikke positivt.

Brandel hævder, at meget af startupkulturen er baseret på det, hun kalder ”magisk tænkning.” På grund af fokuseringen på hurtig vækst og disruption er der skabt en kultur med værdier, der faktisk kan være kontraproduktive for reel forretningssucces.

I startupverdenen er disruption og innovation ikke bare efterspurgt, men efterhånden obligatorisk. Enorme mængder energi og venturekapital bruges til at forsøge at finde lige netop dén unicorn-forretning, der vil gøre sine investorer lige så velhavende og berømte som Mark Zuckerberg.

Vild succes og magisk tænkning

Og det er et farligt sats, siger Brandel. Ifølge Small Business Administration mislykkes en ud af tre små virksomheder inden for de første to år. Men ifølge Fortune er det kun 1 ud af 10 startups, der klarer det gennem deres første to år. Hvorfor ser det sådan ud?

Brandel mener, at det er fordi unicorn-modellen for erhvervslivet fokuserer på vild succes og “magisk tænkning.” Det er klart, siger hun, at de heldigste af disse stiftere muligvis bliver rige, og virksomhedernes innovationer kan skabe helt nye referencerammer, for hvordan vi handler. Men skaber de bæredygtige virksomheder, spørger hun.

For hende er problemet ikke kun spørgsmålet om bæredygtighed. Startuplederens kult kan føre til en erhvervskultur, der i sidste ender skader mere, end den gavner. Unicorn-tænkningen fremmer konkurrence og innovation, men nylige højprofilerede opsigtsvækkende sager, der involverede Uber og Google, har vist, at hvis man skræller de yderste lag af startupkulturen, vil man ifølge Jennifer Brandel finde en giftig verden lige neden under.

 

Zebraerne kommer

Løsningen ligger hos Zebraerne, mener hun. Zebrakulturen er det modsatte af unicorn-kulturen, og her er fire af Zebrakulturens mantraer:

  • I Zebrakulturen er der transparens, og det åbenlyse bliver sagt, og i modsætning til unicorns er zebraer ægte (dyr).
  • Zebravirksomheder er både sorte og hvide: De er rentable og forbedrer samfundet. De ofrer ikke det ene for det andet.
  • Zebraer er også beskyttende: Ved at samles i grupper beskytter og bevogter de hinanden. Deres individuelle input resulterer i stærkere kollektiv produktion.
  • Zebravirksomheder er opbygget med uforlignelig udholdenhed og kapitaleffektivitet, så længe forholdene giver dem mulighed for at overleve.

I stedet for at prioritere innovation og overskud foran alt andet vægter zebravirksomheder at skabe bæredygtige virksomheder, der behandler deres ansatte og kunder godt og gør verden til et bedre sted.

Men er det at drive en zebra-startup så det samme som at sige til helvede med rentabiliteten? Muligvis, men Brandel og andre henviser gerne til Costco, TOMs, Patagonia og andre, der sætter opbygningen af en bedre verden allerførst og samtidig kunne levere en flot børsnotering. I stedet for at skubbe hver sidste cent ud af deres marked bevæger de deres overskud tilbage i samfundet og forretningen, og de gør det med succes.

Tech-verdens nye pandabjørn

Måske var Jennifer Brandels unicorn-nedslagtning og drøm om zebraernes nye forretningsmoralkodeks luftkasteller. Gode intentioner, men ”at the end of the day” bare drømme. Måske. Men hun er blot en af flere, der i disse år dukker op med disse tanker. Især i den amerikanske startupverden buldrer det i undergrunden.

Frank Denbow, der er grundlægger af T-shirt-opstarten Inka.io, samlede sidste år en gruppe startupstiftere, der alle var begyndt at sætte spørgsmålstegn ved de investeringsrammer, der udfordrede deres felt: Ved at tilskynde startups til at ekspandere for hurtigt kan risikovillig kapital få dem til at “accelerere direkte i jorden,” sagde Frank Denbow ifølge The New York Times ved den lejlighed.

Unicorns overlevede ikke Techfestival 2019. Fremtiden vil vise, om den smukke Zebra, tech-verdenens nye pandabjørn, vil fjerne fokus fra det, Brandel kalder den ”vilde succes og den magiske tænkning” og fremme en investorkultur, der vil forbedre samfundet.